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澳大利亚有世界最大语系

发布时间:2019-05-30 17:19:21

第一个踏上澳大利亚这片土地的是一位名叫Warramurrungunji的女性。她来自海上,登上了澳大利亚北部的一个海岛,然后进入内地,生儿育女,并将后代各自放到不同的地方。

在旅途中,Warramurrungunji告诉每个孩子,“我把你放到这里,而这是你将要说的语言。这是你的语言!”

澳大利亚国立大学(ANU)语言学家Nicholas Evans表示,这个在澳大利亚西北Iwaidja人部落中口授相传的神话故事,可能有一点道理,至少,这里的居民和语言的起源丝丝缠绕。

但这两者一直让研究人员十分困扰。250年前欧洲殖民者来到这里时,澳洲已是50万~200万人口的故乡,他们属于约700个不同的部落,讲至少300种语言。语言学家在努力找出这些语言之间的关联以及出现时间。

探索古老语言

在澳大利亚土语中,每种语言的使用者都相对稀少,而且,随着文化被疾病和暴力销毁殆尽,许多语言最终销声匿迹。

研究人员首先收集了那些使用者稀少的语言的信息,以便破解古老语言的关系之谜。但近年来,研究人员借用生物学方法构建了进化树,开始揭示澳大利亚语言之谜。而且,该方法目前有了一个巨大进步:结合了针对澳大利亚最大语系的遗传和语言学研究。

而近日刊登在《自然》杂志上的研究给人们呈现了Warramurrungunji故事的现代版本。这些研究描绘了人们如何在这片大陆上行进,并随着他们的步伐不断诞生新语言。

丹麦哥本哈根大学进化遗传学家Eske Willerslev及同事测定了澳洲大陆83个澳大利亚土著人和巴布亚新几内亚高地的25个人的基因组序列。所得数据标志着对澳大利亚人类基因多样性的首次综合性种群级全基因组研究,显示澳大利亚土著人和巴布亚新几内亚人的祖先在5.1万~7.2万年前与欧亚种群分离,并且发现了来自古人类(如丹尼索瓦人)和未知人族的基因材料痕迹。

“这是一个重大进展。”澳大利亚悉尼大学考古学家Peter Hiscock表示,“它为跨越5万年的澳大利亚人口进化史提供了证据。”美国华盛顿大学Joshua Akey也指出,“虽然这些研究填补了人类历史拼图中的一些缺失图块,仍有大量令人着迷的问题有待解答…唯有找到这些答案,我们才能完全追溯人类祖先探索并征服世界的脚步。”

此外,Willerslev的研究还是遗传学家和语言学家通力合作的里程碑。数年来,这两个领域一直分属不同的阵营。

这些语言目前仍在传承,并组成了最后且最多样的采集狩猎者语言群。而了解它们与已灭绝的“亲戚”的多样化程度如何,将为弄清语言是如何在小团体中出现的打开一扇窗。“我们需要考虑类似澳大利亚这类地方,它能提供距离人类社会初期较近的多样化的语言模型。”Evans说。

最大语系之一

回溯到1963年,美国麻省理工学院语言学家Ken Hale鉴别出了他认为的一个澳大利亚新语系。他将其命名为帕马—尼荣根语族,其中包含200多个语种,可能是目前世界最大的语系之一,超过了印欧语系,几乎能比得上汉藏语系。

但并非每个人都同意帕马—尼荣根语族是一个语系,就像澳大利亚其他语系一样,它也存在令人困惑的异同。长期以来,语言学家注意到,大部分澳大利亚语言都取自一套相同的发音,并且动词和代词有相似的结构。

考虑到这些相似之处,语言学家希望这些语言能分享一些同源词或单词来源于共同的祖先。例如,英语单词knee、古希腊词gónu、梵文jānu都是同源词,衍生自原始印欧语系中的g?énu。但澳大利亚语言中很少有同根词。

或许由于这些令人迷茫的模型,语言学家就澳大利亚语系是否和如何彼此以及与邻近的新几内亚语系相关等基本问题存在严重分歧。有人认为帕马—尼荣根语族如果存在,也是由不同的移民带入这里的,也有人认为它是在数千年前从其他土著语言中分离出去的。

现在,新一代研究人员也在攻克这一问题,而且人们开始从进化生物学中找到线索。而这依赖基因证据解密各生物体间的关系。他们使用计算机分类了庞大的同根词数据库,并基于语系如何快速分裂等假设形成了数百万可能的系谱图。

美国耶鲁大学语言学家Claire Bowern表示,这个名为计算贝叶斯系统发生学的方法能帮助研究人员明确量化模型中的不确定性。Bowern也是该方法的开拓者和新研究参与者。“这对帕马—尼荣根语族研究十分有用。因为你没有好数据,可能要依赖对该语言可能并不熟悉的单一作者的文章。”她说。而基于一系列参数,研究人员能从数百万看似最可信的模型中挑出有用的。


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